英語耳は何歳までにできる?

2022年8月17日

結構な時間、英語の勉強にかけたつもり。しかし、相変わらず苦手。なんで?

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日本人が英語の聞き取りが苦手なわけ

日本語は、子音と母音の組み合わせで音節を作っています。
例えば、か=ka kは子音、aは母音
それ故、私たちは、子音の連続音を聞き取れず、自ずと子音の間に母音を入れて聞き取ろうとしているようです。
”abna"という音がある時、日本人は”abuna"と修正して聞いているということです。これを日本語耳というそうです。しかし、これは、生まれつきの訳がなく、環境によるのは自明です。では、いくつから日本語耳ができ、連続子音の音節を持つ英語耳の機会は失われるのか?

英語耳、日本語耳ができるのは何歳から?

理化学研究所のレポートによると、生後14か月からとのこと。
それまでは、区別なく、全ての音を拾っているようです。それ以降、日本語耳ができるとともに、連続子音の聞き分けが難しくなるようです。

14か月過ぎるとネイティブのように会話はできないのか?

6~7歳まで有効だという言葉を目にします。
実例から、検証してみましょう。

3歳までアメリカに住んでいた人
ここにも書きましたが、3歳まで、アメリカに滞在していたことで、その後然程、英語の勉強をしなくても、成人してネイティブ並みに英語を話すことができていたそうです。これは、3歳までに英語耳ができ、衰えなかったということを意味しています。これは、いつからアメリカにいたのかが不明なため、14か月までに、アメリカにいたのかは、わかりませんが、幼児期に形成した英語耳は、成人しても有効なようです。ネイティブが聞いても、完璧な英語の発音だったようです。



4歳ころにアメリカ映画にはまった子供
ある人の話。4歳ころに、子供用の英語の映画を見ていたそうです。その時、その子は、セリフをそのまま真似て口ずさんでいたそうです。あえて英語教育を強いていたのではなく、興味の中から自然に英語に触れていたようです。その後、17歳で、香港映画にはまり、広東語で普通に会話できるそうです。たった、1年程度でです。18歳になり、英検準1級レベルだそうです。特に、勉強はしていた気配がありません。もって生まれた語学の才能について、否定できませんが。

4歳では十分間に合うようです。それも、子供の興味のある世界に溶け込んでしまえば、自然に習得するのかもしれません。また、日本語の特殊性から考えると、連続子音の発音を持つ一つの言語を習得すれば、他の言語習得は、ハードルが低くなる可能性があります。
ニューヨークに短期間語学留学していたことがあります。その時、同クラスになった生徒たちは、アジア人を除いて、リスニングには問題ないようでした。それは、語源が同じであることと、同じ連続子音を持つ母国語話者であったことなのでしょう。しかし、彼らは、Be動詞すらわからないのです。日本人、可哀そうじゃないですか?

小学校6年間アメリカ
高校の先輩が、帰国子女でした。小学校1年生から6年生までアメリカでした。家では、母親が日本語のみ。それでも、完全な英語耳となり、帰国してから、一時は、授業の聞き取りが難しかったといってました。彼女は6歳から英語耳になったことになります。そして、父親が、折角身に着けた英語を忘れさせないために、頻繁にネイティブを家に連れてきてたそうです。6歳から身に着けた英語は、継続して耳に触れないと退化してしまうのか、しなくても維持するのかは不明。

子供の頃、米軍基地で身に着けた英語
これは、知人の話。彼は、英語が得意で、TOEICは、900点近く。特に会話は得意。理由は、米軍基地の近くに住んでいて、子供の頃、よく遊びに行っていたからという。そして、ある程度の年齢になると、英語を継続して勉強するようになったとのこと。

成人してからの英語
成人してから習得した人の話。元々、英語が得意で、一流大学、一流企業に就職した女性。結婚を機に退職し、アメリカへ。そこから、英語学校で学び始めるが、何年たっても、ネイティブ同士の会話は聞き取れないことが多々あるとのこと。

結局、どうなの?


ここで示した例だけから言えるのは、4歳くらいであれば、英語耳を作るのは難しくないのではないかということです。一般的には6、7歳ともいわれており、確かに、先輩や知人の例を見ても十分可能なようです。

ただ、いつも、読んであげる、また、読む絵本や歌の中にネイティブの音を入れることで、英語耳が期待できるのは、より早い方がいいのかもしれません。
まとめると、

第一段階は、14か月。これは、英語耳と日本語耳の分岐点
第二段階は、3,4歳。ここまでは、難なく、子供が英語を吸収し、英語耳を作ることが出来そうな年齢
第三段階は、6,7歳。
第四段階、学生時代、洋画や洋楽が好きな生徒は、英会話が得意だった記憶があります。英語耳までできていたのかは、わかりませんが、好きなことで英語を身に着けることが、学校の勉強よりも有効であることは言うまでもありません。

英語の絵本とCD

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大人も、これからは、連続子音の音節に気を付けて再チャレンジ

大人もまた、この連続子音の音節が聞き取りの障害であったことが分かったので、ここに集中して聞く訓練をすれば、苦手な人も少し違う世界が見えてくる世界が、見えてくるかもしれません。ME TOO.

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今まで以上に、語学が必要な時代がやってくる

これからの日本の先行きは不透明。海外での生活も覚悟すべき時代に入っていきます。それを考えると、日本語以外の音節を持つ言語の会話をできるようになっていると、例え、英語圏以外の国であっても、その時代を自信をもって迎えることができるのではないでしょうか。

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Posted by Sachi